Usar tablas estadísticas en un informe escrito de investigación de forma efectiva, ayuda a minimizar el número de datos en el texto. También evita tener que discutir sobre variables poco significativas que no son esenciales para el tema.
En su libro sobre la escritura de números, Miller (2004) da las siguientes directrices sobre cómo diseñar buenas tablas estadisticas:
  • Que sea fácil para la audiencia encontrar y entender los números en las tablas. 
  • Diseñar de manera discreta y sencilla tanto el  formato como el  título de  las tablas, de forma que la atención se centre en los puntos sustanciales expresados por los datos más que en la propia estructura de la tabla.

Tipos de tablas estadísticas

Hay dos tipos de tablas estadísticas:
  • Tablas de presentación o demostración: se usan para para resaltar los elementos principales en una nota de prensa, página web o publicación de análisis.
  • Tablas de referencia.
En las tablas de presentación, los datos deben presentarse de forma concisa y bien organizada para apoyar el respectivo análisis. Una tabla pequeña bien realizada puede proporcionar una gran cantidad de información que los lectores pueden asimilar rápidamente (recordemos que una de los objetivos del conocimiento científico es su divulgación).
Las tablas se deben presentar en  solitario,  ya  sean  publicadas  en  un  informe,  un artículo, una publicación o en una página web. Cada tabla debe contener suficientes metadatos, como un título descriptivo y una indicación de la fuente de procedencia, para que pueda ser copiado y pegado en otro documento sin perder su sentido. Si se consigue que las tablas puedan presentarse en solitario, es más probable que sean bien entendidas, ya sea dentro o fuera de su contexto original.

Elementos de una tabla estadística

Cinco elementos de apoyo son necesarios para la descripción de los datos mostrados en una tabla: 
  • El título de la tabla debe hacer una descripción clara y precisa de los datos. Debe responder las tres preguntas "qué", "dónde" y "cuándo". Hay que ser breve y conciso, y evitar el uso de verbos.

Buen ejemplo
"Edad de jubilación estimada por ocupaciones en Argentina, 2012."
Este texto da toda la información necesaria para
comprender y utilizar los datos correctamente.
  • Los encabezados de las columnas, expuestos en la parte superior de la tabla, deben indicar qué datos hay presentes en cada columna de la tabla y proporcionar los metadatos necesarios (por ejemplo, unidad de medida, período de tiempo o área geográfica). 
  • Los encabezados de las filas, en la primera columna de la tabla, deben identificar los datos presentes en cada fila de la tabla. 
  • Las notas a pie, en la parte inferior de la tabla, pueden proporcionar cualquier información adicional necesaria para comprender y utilizar correctamente los datos (definiciones, por ejemplo). 
  • La línea que contiene la fuente, en la parte inferior de la tabla, debe indicar la fuente de los datos, es decir, la organización que elaboró los datos y el método de recogida de datos (por ejemplo, censo de población o encuesta de población activa). 
La siguiente figura indica cómo estos  componentes de una  tabla deberían ser mostrados.

tabla estadística: consejos de calidad

Los valores de los datos deben estar expuestos de tal manera que la información clave sea fácil de extraer. A los usuarios les será más sencillo seguir las columnas hacia abajo o a través de las filas, en función del mensaje. Debes considerar esto a la hora de decidir si presentar la tabla con una orientación vertical u horizontal. Se pueden utilizar unas líneas o un sombreado suave para animar a los usuarios a leer en horizontal o en vertical. El espaciamiento y el sombreado pueden cambiar la forma en que se lee una tabla.
Las columnas deben estar uniformemente espaciadas y no demasiado separadas. Las tablas deben ser sólo tan amplias como lo requiera el contenido de los datos.

Tablas estadísticas fáciles de entender

Para asegurarse de que las tablas son fáciles de entender, debes considerar las siguientes cuestiones:
  • Evita texto innecesario.
  • Presenta los datos por orden cronológico en el caso de series temporales o usando una clasificación estándar. Para series temporales más largas, puede ser más apropiado utilizar el orden cronológico inverso (es decir, comenzando con el período más reciente y yendo hacia atrás), en algunos casos, como el desempleo mensual. 
  • Usa mínimamente las posiciones decimales. 
  • Utiliza separadores de miles. El uso de un espacio en lugar de un símbolo puede evitar el problema de tener que traducir entre lenguas. 
  • Alinear los números hacia la coma decimal (o a la derecha en la ausencia de cifras decimales) hace claramente apreciable su valor relativo. No centres los números en una columna, a menos que todos ellos tengan la misma extensión. 
Cuando se hace una serie de tablas para una publicación o sitio web, debe utilizarse el mismo diseño en todas las tablas. Considera cuánta información necesita proporcionarse en los títulos de las tablas (qué es obvio y qué no lo es) y sé coherente en el uso de abreviaturas.

Cómo mejorar un tabla estadística

Ahora un ejemplo de cómo aplicar los consejos anteriores.
MAL EJEMPLO
tabla estadística: consejos de calidad


¿Qué está mal en la tabla anterior?
  • No se sabe a qué área geográfica se refieren los datos. 
  • La fuente de donde provienen los datos no está indicada. 
  • Los valores están centrados en lugar de alineados a la derecha. 
  • Los valores no se deben mostrar con dos decimales (demasiada información). 
  • Los valores totales deben tener el mismo número de decimales que el resto de valores. 
  • La abreviatura "n/a" no está explicada. 
  • El sombreado gris y las líneas del mismo tamaño entre cada fila y cada columna no ayudan a comprender los diferentes datos mostrados en la tabla.
BUEN EJEMPLO
tabla estadística: consejos de calidad

¿Cómo ha sido mejorada la tabla?
  • Toda la información necesaria para entender los datos se proporciona en el título y el subtítulo.
  • La fuente de donde provienen datos está indicada. 
  • Todos los valores están alineados a  la derecha y se muestran con un decimal. 
  • La abreviatura "n/a" está explicada en la nota a pie. 
  • Sólo se muestran las líneas que separan los diferentes componentes de la tabla (encabezado, datos, nota a pie y fuente) y el innecesario sombreado ha sido eliminado. 
  • La tabla no es más ancha de lo necesario para mostrar todos los encabezamientos y datos.

Naciones Unidas. Ginebra 2009]

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